Monthly Archives: November 2013

Holy cow!… Made it to Northen India.

Cow, Monkey, Baba, RishikeshIn Lumbini I had met Hannah and Amanda, two American cousins, ​​and as we were going in the same direction, we decided to travel some time together. A month of Indian adventures later, we didn’t split ways yet !

We crossed the border on foot, excited by the vision of the sign ‘Welcome to India” and headed to Varanasi for a first stop. Varanasi is the most sacred city for Hindus, crossed by the Ganges, it is the privileged place for holy cremations and is deemed to be particularly intense. When we arrived at night, after 15 hours of travel (supposed to be 6) in a local bus a little uncomfortable with a super powerful horn and packed with men staring at us with round eyes, we were accosted without surprise by a tide of auto-rickshaw drivers… So, that was the beginning of a constant extreme negotiation of the prices!

We found a room in a guesthouse for 300 rupees or 2$ each and the three of us crashed in one double bed after a good (cold) shower. That night I had ​​a lucid dream where, for the first time, I took off my wings and flew over the gorgeous snowy mountain of the Himalayas, perceiving the mystical ruins of unknown civilizations and camels strolling on the grassy tops.
Flowers for DewaliOur first morning in Varanasi, we decided to have breakfast on a terrace overlooking the Ganges. Impressed by the constant cremations, burning piles of logs on top of which we could distinguish silhouettes crackling and sometimes even a foot licked by flames, we quickly realized that this was perhaps not the most grandiose idea, the wind pushing the acrid smoke in our direction and some ash landing in our orange juices. Here, death is clearly rooted in the Indian life-style and culture. Unlike in our Western traditions where it is hidden, feared, almost taboo, corpses are here seen as a natural thing. In the narrow, smelly, trashy alleys of the old city populated by all kinds of cows, horses and goats joining the crowd of people between the little shops, it is not uncommon to glimpse a funeral procession. The corpse is in the open air, embalmed with fragranced butter, decorated with orange and red flowers, it is carried by six men moving towards the shores of the sacred river where it will be burnt almost entirely (the chest for men and hips for women are kept) before the remains and ashes are thrown in the waters. Chest and hips will be eaten by dogs, birds and fishes to allow them a reincarnation as a human being. Children, pregnant women, people killed by diseases or snake bites are directly thrown in the Ganges: they are considered as already purified, according to the words of an old man that we met around the river banks.

Ganga ride, varanasi 13During a boat ride on the Ganges at sunrise, its rays illuminating the old buildings with surreal colors, we gazed at the impressive sight of the crowd of pilgrims, babas and locals doing their daily toilet in the sacred waters of the river, right next to the cremation Ghats .

We made a quick stop in Agra to visit the famous Taj Mahal in the morning. After paying 750RS against 20 for locals, despite the heavy rain that greeted us and the slippery marble walkways, we had to admit that the majestic building was nevertheless worth seeing…

Flower sellersThen Rishikesh. Considered as the world capital of Yoga and made ​​famous by the meditative trip that the Beatles did there in 1968, I was looking forward to spend some time improving my yoga practice while Amanda and Hannah went for a week in an Ashram a few kilometers away from the city. I rented a small room in a hotel for 100 rupees per night, went twice a day to a very good institute of Yoga that someone recommended to me, appreciated the quiet village of Laxman Julah and dipped my feet in the icy Ganges rising in the nearby mountains of the Himalayas. Every night I could watch the sunset over the river from the terrace of one of the many cafes, wedged on the ground between countless cushions and improvising a kind of world music with Israeli, Nepalese, Brazilians, Germans, Canadians and Indian babas with the help of djembes, flutes, guitars, didgeridoos and other traditional instruments whose names I can’t recall… aaah, that kind of lifestyle suited me just fine! Hannah and Amanda met up with me again and enjoyed it equally. The peaceful days went nicely and we realized that Rishikesh was probably one of these places, these black holes, these temporal vortex where it would be oh so nice to get lost for a small eternity and a half.

Golden temple at night, AmritsarAlas! A backpacker being a backpacker… shouldn’t it be backpacking ? A 3 months visa only and so much to discover in a country like India, so vast, so rich, so full of promises of discoveries, encounters and too spicy foods ! The road (and potholes) was calling for us. But where to ? I eagerly wanted to go north, to Ladakh, of which I had heard so much praise about the desolate landscapes of the Himalayas, but the first snows of winter had already blocked the way… I would have to come back in the summer! So we headed west to Amritsar in the state of Punjab where lies the Golden Temple, Sikhism’s holiest place. We had the opportunity to sleep in a dormitory for pilgrims in the precincts of the temple, and despite my bed infested with vermin that nibbled me all night, it was a very intense visit: the golden temple set in the middle of a sacred lake, the devotees prostrating in tears and my hands teeming with warm energy after only a few minutes of meditation.

Fort in JaipurWe then started heading south ! First stop in Rajasthan where we were greeted by Bhaummik in Jaipur, a couchsurfer/photographer recently returned home after working 10 years in the Bollywood industry in Bombay. We arrived in town just in time for Diwali, a major Hindu festival, celebrating the return of Rama, the victory of good over evil, by an orgy of lights, firecrackers and fireworks of all kinds. The festivities take place several days before and after the actual date of Diwali. That night, I joined Bhaummik for a small expedition in the neighborhood, wishing a happy Diwali to uncles, cousins, grandparents and friends. The women dressed up in their finest saris after spending the day cooking a variety of snacks and very sweet pastries that they offer to every new visitor. In each street children light fireworks, shouting, laughing, running in all directions under the bursts of light. I was happy to be there, intimately involved in this celebration. Thanks to the extraordinary power of couchsurfing, we’ll even be able to attend an Indian wedding since Bhaummik invited us to his own, two weeks later ! … Here is a perfect excuse to get saris ! I will tell you more about it and our expedition to the Thar Desert in the next article. And besides, if someone reads these words… I encourage you to let me know by leaving a comment ! I’m a little curious 😉

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Cow, Monkey, Baba, RishikeshA Lumbini j’avais fais la connaissance de Hannah et Amanda, deux cousines américaines, et comme nous nous rendions dans la même direction, nous décidâmes de, pourquoi pas, faire un bout de chemin ensemble. Un mois de péripéties indiennes plus tard, nous ne nous sommes toujours pas quittées !

Nous avons franchis la frontière à pied, enthousiasmées par la vision du panneau “Welcome to India”, et nous rendîmes à Varanasi pour une première étape. Varanasi est la ville la plus sacrée pour les Hindous, traversée par le Gange, elle est le lieu privilégié des crémations et est réputée comme étant particulièrement intense. Dès notre arrivée, de nuit, après 15 heures de trajet (sensé n’en durer que 6) dans un bus local peu confortable au klaxon super puissant et peuplé d’hommes nous fixant avec des yeux ronds, nous fumes accostées sans grand étonnement par une marée de conducteurs d’auto-tuktuk… C’était donc le début d’une constante négociation extrême des prix !

Nous trouvâmes une chambre dans une guesthouse pour 300 roupies soit 1€20 chacune et nous écroulâmes toutes les trois dans un grand lit double après une bonne douche (froide). J´y fis un rêve lucide où, pour la première fois, je pris mon envol et survolai les sublimes monts enneigés de l’Himalaya, apercevant les ruines mystiques de civilisations inconnues et des caravanes de chameaux se baladant sur les sommets fleuris.

Flowers for DewaliPour notre premier matin à Varanasi, nous souhaitâmes prendre le petit déjeuner en terrasse avec vue sur le Gange. Impressionnées par les constantes incinérations, les piles de bûches enflammées desquelles nous pouvions distinguer des silhouettes crépitantes et parfois même un pied léché par les flammes, nous réalisâmes rapidement que ce n’était peut-être pas l’idée la plus grandiose, le vent poussant la fumée acre dans notre direction et quelques cendres atterrissant dans nos jus d’orange. Ici, la mort est visiblement ancrée dans la vie et la culture Indienne. Contrairement à nos traditions occidentales où ils sont cachés, craints, presque tabous, les cadavres sont ici considérés comme une chose normale. Dans les petites ruelles sales et odorantes de la vieille ville, peuplées de tous types de vaches, chevaux et chèvres qui se mêlent à la foule des passants entre les petites échoppes, il n’est pas rare d’apercevoir un cortège funéraire. Le cadavre à l’air libre, embaumé de crèmes parfumées, décorés de fleures oranges et rouges, est porté par 6 hommes se dirigeant vers les bords du fleuve sacré ou il sera brûlé presque entièrement (la poitrine pour les hommes et les hanches pour les femmes sont conservées) avant d’en jeter les restes et les cendres à l’eau. La poitrine et les hanches seront mangées par les chiens, les oiseaux et les poissons afin de leur permettre une réincarnation en être humain. Les enfants, les femmes enceinte, ceux morts d’un virus ou d’une piqûre de serpent sont directement jetés dans le Gange: ils sont considérés comme étant déjà purs, selon les dires d’un vieil homme croisé sur les bords du fleuve.

Ganga ride, varanasi 13Lors d’une balade en barque sur le Gange pour le levé du soleil, ses rayons illuminant les vieux bâtiments de couleurs surréalistes, nous contemplâmes la vue impressionnante de la foule des pèlerins, des Sadhus (Babas) et des habitants faisant leur toilette quotidienne dans les eaux sacrées du fleuve boueux, juste à coté des Ghats d’incinération.

Nous fîmes un rapide arrêt à Agra afin de visiter le célèbre Taj Mahal au petit matin. Après avoir payer 750Rs contre 20 pour les locaux, malgré la pluie battante qui nous accueillit et les allées de marbre glissantes, nous admîmes que la majestueuse construction valait néanmoins le détour…

Flower sellersEnsuite: Rishikesh. Considérée comme la capitale mondiale du Yoga et rendue célèbre par la virée méditative qu’y firent les Beatles en 1968, j’étais impatience de pouvoir y passer quelque temps afin d’améliorer ma pratique du Yoga alors qu’ Amanda et Hannah se rendirent une semaine dans un Ashram à quelques kilomètres de la ville. Je louai une petite chambre dans un hôtel pour 100 roupies par nuit, me rendais deux fois par jours dans un très bon institut de Yoga que quelqu’un m’avait conseillé, appréciai la quiétude du village de Laxman Julah et me trempai les pieds dans le Gange glacé qui prend sa source dans les proches montagnes de l’Himalaya. Chaque soir je pouvais admirer le coucher du soleil sur le fleuve depuis la terrasse de l’un des nombreux cafés, calée par terre entre d’innombrables coussins à improviser un genre de musique du monde avec Israélites, Népalais, Brésiliens, Allemands, Canadiens, Babas indiens et l’aide de djembés, flûtes, guitares, didgeridoos et autres instruments traditionnels dont le nom m’échappe… aaah, autant dire que ce genre de rythme de vie me convenait assez ! Hannah et Amanda me retrouvèrent et l’apprécièrent tout autant. Les paisibles jours s’écoulaient gentiment et nous réalisâmes que Rishikesh était probablement l’un de ces endroits, ces trous-noirs, ces vortex temporels ou il serait si agréable de se perdre pour une petite éternité et demi.

Golden temple at night, AmritsarMais bon ! Un barroudeur étant un barroudeur… ne se doit il pas de barouder ? Un visa de 3 mois seulement et tellement à découvrir dans un pays tel que l’inde, si vaste, si riche, si plein de promesses de découvertes, de rencontres et de plats trop épicés ! La route (et ses nids de poules) nous appela à elle. Mais vers où ? Je souhaitais avidement me rendre au Nord, au Ladakh, dont on m’avais fait tant d’éloges des paysages désolés de l’Himalaya, mais les premières neiges de l’hiver en avaient déjà bloqué l’accès… Il me faudra revenir en été! Nous nous dirigeâmes donc vers l’ouest et Amritsar dans l’état du Punjab ou se situe le temple d’or, lieu le plus sacré du Sikhisme. Nous eurent l’occasion de dormir dans un dortoir réservé aux pèlerins dans l’enceinte même du temple, et malgré mon lit infesté de vermines qui me grignotèrent toute la nuit, ce fut une visite très intense: le temple d’or posé au milieu d’un lac sacré, les dévots se prosternant les larmes aux yeux et mes mains fourmillant de chaleureuse énergie après seulement quelques minutes de méditation.

Fort in JaipurNous mirent ensuite cap vers le Sud ! Premier stop au Rajasthan ou nous furent accueillies à Jaipur par Bhaummik, un couchsurfer photographe récemment rentré “au bercail” après avoir travaillé 10 ans dans l’industrie Bollywoodienne à Bombay. Nous arrivâmes en ville juste à temps pour Diwali, l’une des principales fêtes Hindou, célébrant le retour de Rama, la victoire du bien sur le mal, par une orgie de lumières, pétards et feux d’artifices. Les festivité ont lieu plusieurs jours avant et après l’actuelle date du Diwali. Ce soir la, je joignai Bhaummik pour une petite expédition dans le voisinage, souhaitant un joyeux Diwali aux oncles, cousines, et autres grands parents qui habitent presque tous dans le même quartier. Les femmes ont sorti leurs plus beaux saris après avoir passer la journée à cuisiner différents plats et pâtisseries très sucrées qu’elles offrent à chaque nouveau visiteur. Partout dans les rues les enfants allument des feux d’artifice en criant, riant, courant dans tous les sens sous les explosions de lumières. J’étais heureuse de pourvoir participer intimement à cette célébration et, grâce à l’extraordinaire pouvoir de couchsurfing, nous allons même pouvoir assister à un mariage indien puisque Bhaummik nous invita à son marriage, deux semaines plus tard ! … Voila une excuse parfaite pour nous procurer des saris ! Je vous en parlerais d’avantage dans le prochain article ainsi que de notre expédition dans le désert de Thar. Et d’ailleurs, si quelqu’un lit ces mots… je vous encourage à vous manifester en laissant un commentaire! Je suis un peu curieuse 😉

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