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Dali, Shangri-la and The Tiger Leaping Gorge… Last Chinese adventures !

RS Near Dali, YunnanI stayed a little more than two weeks in this beautifuly lost community farm in the mountains of Yunnan to refill with peace and quiet away from the din of the city.  The residents took the opportunity to ask me to give English “lessons” an hour a day for the 14 children of the community . Me? A teacher? That was a first ! Communauty kids in YunnanThe children were aged from 5 to 15 years so it wasn’t easy to find activities suited to their level, but since I personally learned a lot of English through music, I decided, armed with a guitar, to teach them ” You Are My Sunshine ” and ” Hey Jude”… They were absolutely adorable and did great, it was really a cool experience that I will remember for a long time.
I could have easily spent a few more weeks away from the “real world”, but I had to keep in mind the rest of my trip (and my soon-ending Chinese visa.)
So I went to Dali, a city known as a Backpackers refuge, where I hoped to do a little shopping and send a “Birthday gifts package ” to my sisters. While exploring the rainy streets, I “fell” on Alice. She was on an internship in an architectural firm in Shanghai since May and was now spending her last months in China visiting the country before returning to her engineering studies in France. We found ourselves in the same “20 kuay” hostel (ie 2 dollars) and in the evening, after the storm had cut off the power and that we were sharing a candlelit table with Kris (an old Dutchman that had been in china for almost a year) and Patrick (a future German judge – who recently joined Istanbul from Germany within a month of biking – currently visiting China),  the 4 of us we decided to leave the next morning for a “small” hiking in the surrounding mountains.
RS Can you see the Monkey KingIn the morning: it was still raining. Obviously, “the small” mountain hike began with a ”small” ascension. One hour of these stone steps that the Chinese apparently love to build so much, and soon my body reminded me that I had definitely not been very active during the weeks in the community… A little breathless was I, if I may say ! But once the climbing accomplished, the view of the misty waterfalls disappering among tons of greenish rocks – or rocky greens – my condition quickly recovered. The next 7 hours going down in the valley were walked ​​without significant problems, moist but surely pleasant.
Meanwhile waiting for a mini bus to take us back to the hostel, I mechanically stroked the bright green leaves of a bush at the edge of the road before I realized that three of my fingers were covered with tiny red thorns that I hastened to remove … too late. My hand began to swell and stayed itchy for three days. Note to myself : Beware of plants (even if they look innocent ! ) when in unknown territory … Notice that if I had been an ant, it would have been the end of me ! ANYWAY…
RS Tiger leaping gorge Trio !Several hundred kilometers from Dali was a quite poetic site named the Tiger Leaping Gorge. You could supposedly do an incredible trek there. However Patrick informed us that he wanted to go earlier but, after an earthquake in southern Sichuan a week before, the place was temporarily closed to public. The 3 of us, Alice, Patrick and myself, wanting to wait for the reopening – but not too long either! – we questioned the hostel’s receptionist. After a quick phone call, she informed us that the gorges were indeed still closed to public until further notice but that, according to her contact, some tourists were still entering the site, hidden on a local’s mini-bus. The earthquake actually affected a region much northern and the site was out of danger … So be it !
We went to the small village at the entrance where, indeed, we were flunked at the gates. We had to wait a few hours before we found a driver willing to drop us off near an inn in the gorge at an acceptable price. Delighted to be so close, we camouflaged, guffawing behind the seats of the tinted windows van, fingers crossed, like a bunch of kids playing hide and seek… with the Chinese authorities. Ha! A few meters rolling and that was it. Hooray! Fantastic! Not only did we not have to pay the entrance ticket, but the surroundings would also probably be empty of tourists.
Already, the landscape of the Tiger Leaping Gorge was revealing itself to us. A river, a raging muddy torrent between steep sections of rocks on top of which sometimes appeared a snowy summit on a cloudy breakthrough. Rather impressive. Our friendly driver made ​​several stops to allow us to take pictures of the view, and we continued our journey with him singing a few tunes of traditional Chinese music remixed to a techno beat.
RS Misty misty place (Tiger leaping gorge)The following morning, the real fun began. First, we descended into the gorge for an hour of a rather steep and bumpy hike, even passing by a relatively archaic metal ladder cloistered along a piece of rock. Going down, the roar from the tiger became more and more intense and once arrived at the bank, we could hardly hear one another. To reach a rock in the river a suspended pontoon was installed, but the “door” to access it was closed … Nothing more than a small obstacle for the team of adventurers we were then! After a few twists and climbs, we paid the price of this entry by the blood of some nasty scratches and we finally reached the bridge to admire the ferocity of the  stream flow in first class.
Then, of course, we had to go back up. We picked up our bags at the hostel and undertook a long hike back to the entrance village. Several hours up, several hours flat, a little rain, a bowl of noodles, some more flat, some more fog, never-ending mist, waterfalls, a night at a guesthouse, 3 hours of hard climbing, legs that would scream if they could but a splendid view, always. Arrived in a small village, supposedly 1 hour walk from the entrance, we lost our path without realizing it. It was only much later, when the way ended at the edge of a cornfield that we understood our mistake. We backtracked for some time, followed another path that led nowhere either and then we admitted that we were all too exhausted to dare re-starting the ascent to the village where we probably took the wrong way. We could see the river which meant that the road couldn’t be so far away…

RS Chinese House in YunnanNevermind the path ! We decided to ”cut through”. Through cornfields, small woods in muddy, slippery ground populated by giant spiders which, if we didn’t look up, were often ending up right on our face, which caused many falls and as much exclamations, through “field” of rocks and pebbles interspersed with tall grass rolling freely at every of our steps, very steep, often forcing us to slowly, slowly advance on the buttocks, destabilized by our heavy backpacks. If we wanted a little slice of adventure … we were served ! Patrick and I rather laughed about it but Alice not quite, spiders apparently not being her best friends. It is with roars of joy that we finally landed on the tarmac, not kissing it, but almost. We just had to wander in the mountains for 3 hours. We stopped a car to drop us off at the entrance of the village, which was not really far away in the end… We devoured dishes of grilled eggplant, tofu and tomato omelets accompanied, of course, with rice like the hungry bums we were ! Then Alice and I hugged Patrick who went south and the both of us went towards Shangri-la, at the border of Sichuan.
We stopped a bus that happened to be populated by a team of basketball players going to Shangri-la. We had a rather funny journey with these outgoing and crazy players, communicating with the few words of Chinese that Alice knew and sign language… Strange to suddenly be faced by huge and hefty Chinese lads !
Once arrived in the city one of the players walked us to the old town beneath the cold wind from the high altitude and we found a hostel to collapse for a well deserved sleep.

RS Shangri-la  streetShangri-la had a feeling of Tibet, and I realized that I was already at the border of the Himalayas. People had a more coppery complexion, due to the harsh climate. There was Buddhist temples, stupas squares, and prayer flags hanging everywhere. Alice and I stayed there a few nights wandering the small and quiet streets then she flew to Shanghai and I headed North to the Sichuan region, reputed to almost be more Tibetan than Tibet since the Chinese invasion … Impossible indeed to travel freely in the Tibetan region, you need a special permit, to be part of a group with a guide and to pay the price. I prefered to go directly to Nepal, Tibet will be for another time … Farewell China! It was a real culinar and ocular pleasure. And now: mythical Kathmandu awaits.

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RS Near Dali, YunnanJe restais un peu plus de deux semaines dans cette superbe ferme communautaire perdue dans les montagnes du Yunnan à faire le plein de calme et de sérénité loin de la frénésie des villes. On en profita pour me demander de donner des « cours » d’anglais 1 heure par jour aux 14 enfants de la communauté. Moi ? Prof ? Ce fut une première !Communauty kids in Yunnan Les enfants étant agés de 5 à 15 ans ce ne fut pas évident de trouver des activités adaptées à leur niveau mais, ayant moi même beaucoup appris de l’anglais grâce à la musique, je décidais, armée d’une guitare, de leur enseigner « You Are My Sunshine » et « Hey Jude »… Ils furent absolument adorables et se débrouillèrent super bien, ce fut vraiment une très belle expérience dont je me souviendrais longtemps.

J’aurais pu facilement y passer encore quelques semaines, loin du « monde réel », mais il me fallait garder à l’esprit la suite de mon voyage (et mon visa chinois qui prendrais bientôt fin.)

Je me dirigeais donc vers Dali, ville réputée comme étant un refuge de Backpackers, où je pensais pouvoir faire un peu de shopping et envoyer un « colis-cadeaux-anniversaires » à mes frangines. Alors que j’en explorais les rues pluvieuses, je « tombais » sur Alice. Elle était en stage dans un cabinet d’architecture à Shanghai depuis mai et profitait de son dernier mois en Chine pour voir du pays avant de reprendre ses études d’ingénieur à Lille. Nous nous retrouvâmes dans la même auberge « à 20 kuay » (c’est à dire 2 euros et quelques) et le soir venu, après que l’orage ai coupé l’électricité et que nous partageâmes une table éclairée aux bougies avec Kris (un vieil hollandais habitant en chine depuis presque un an) et Patrick (un future juge allemand – ayant récemment rejoins Istanbul depuis l’Allemagne en moins d’un mois de vélo!- actuellement visitant la chine), nous décidâmes de partir tous les 4 le lendemain matin pour une “petite” randonnée dans les montagnes environnantes.

RS Can you see the Monkey KingLe matin venu : il pleuvait toujours. Évidemment, la “petite” randonnée montagnarde commença par une “petite” ascension. Une heure de ces marches de pierre comme les chinois savent si bien les faire, et très vite mon corps me rappela que je n’avais décidément pas été très active durant ces semaines à la communauté… Un poil essoufflée l’Orpheo, si je puis dire ! Mais une fois la montée accomplie, la vue des cascades embrumée perdues entre des tonnes de roches verdies – ou de verdures rocheuses, que sais-je – mon état se remis rapidement. Les 7 heures de descente dans la vallée se firent sans problème notable, humides certes mais très agréables.

En attendant un mini-bus pour nous ramener à l’auberge, je caressai machinalement les feuilles vert-vif d’un buisson au bord de la route avant de me rendre compte que 3 de mes doigts étaient recouverts de minuscules épines rouges que je m’empressai d’enlever…trop tard. Ma main commença à enfler et me démangea trois jours durant. Note à moi même : Se méfier des végétaux (même s’ils ont l’air innocents!) lorsqu’en terre inconnue… Dire que si j’avais été une fourmis, s’en eut été fini de ma vie ! …BREF

RS Tiger leaping gorge Trio !A plusieurs centaines de kilomètres de Dali se trouvait le lieu à l’énoncé fort poétique des Gorges du Saut du Tigre. On pouvait y faire, parait-il, une incroyable randonnée. Cependant Patrick nous informa qu’il avait voulu s’y rendre précédemment mais que, suite à un tremblement de terre au sud du Sichuan, le lieu était momentanément fermé au public. Souhaitant tous les trois, Alice, Patrick et moi-même, attendre sa réouverture – mais pas trop longtemps non plus- nous interrogeâmes la réceptionniste de l’auberge. Après un rapide appel téléphonique, elle nous informa que les gorges étaient en effet toujours fermées au public jusqu’à nouvel ordre mais que, d’après son contact, certains touristes s’y rendaient néanmoins, passant l’entrée cachés dans le mini-bus d’un habitant, le tremblement de terre n’ayant réellement affecté qu’une région plus au nord et le site étant hors de danger… Ainsi soit-il !

Nous nous rendîmes donc vers le petit village de l’entrée où, effectivement, nous fîmes recalés. Nous dûmes attendre quelques heures avant de trouver un chauffeur acceptant de nous déposer près d’une auberge dans les gorges à un prix acceptable. Réjouis d’être si près du but, nous nous camouflâmes en nous esclaffant derrière les sièges de la camionnette aux vitres teintées, croisant les doigts, tels une bande de gosses jouant à cache cache… avec les autorités chinoises. Ha ! Quelques mètres parcourus, et nous étions passés. Hourra ! Fantastique ! Non seulement nous n’avons pas eu de ticket d’entrée à payer, mais en plus les environs seraient probablement vides de touristes.

Déjà, le paysage des Gorges du Saut du Tigre se dévoilait à nos yeux. Un fleuve, un furieux torrent boueux autour duquel escaladaient en pente raide des pans sylvestres et au bout desquels on distinguait parfois un sommet enneigé lors d’une percée nuageuse. Plutôt impressionnant. Notre sympathique chauffeur fit quelques arrêts pour nous permettre de prendre des photos de la vue et nous continuâmes notre route, chantonnant avec lui quelques airs de musique traditionnelle chinoise remixée sur un beat techno.

RS Misty misty place (Tiger leaping gorge)Le lendemain de bon matin, les choses sérieuses commencèrent. D’abord, nous descendîmes dans la gorge durant 1 heure de parcours accidenté plutôt pentu, passant même par une échelle en métal relativement archaïque cloîtrée le long d’un pan de roche. A mesure de notre progression, le rugissement de la gorge du tigre se faisait de plus en plus intense et une fois arrivés sur la rive, s’est à peine si l’on pouvait s’entendre parler. Pour rejoindre un rocher au milieu du fleuve un ponton suspendu avait été installé, mais la « porte » pour y accéder était fermée… Rien de plus qu’une nouvelle petite épreuve pour l’équipe d’aventuriers que nous étions alors ! Après quelques contorsions et escalades, nous payâmes le prix de cette entrée ci par le sang de quelques méchantes égratignures puis nous parvinrent enfin au pont et purent admirer la férocité de l’écoulement du torrent en première classe.

Ensuite, bien sur, il nous fallut remonter. Nous récupérâmes nos sacs à l’auberge puis entreprîmes une longue randonnée pour retourner au village de l’entrée. Plusieurs heures de montée, plusieurs heures de plat en altitude, un peu de pluie, un bol de nouilles, encore du plat, de la brume, beaucoup de brume, une nuit en auberge, 3 dures heures de montée, des jambes qui crieraient au meurtre si elles pouvaient parler mais une vue splendide, toujours. Arrivés dans un petit village, à théoriquement 1 heure de marche de l’entrée, nous perdîmes notre chemin sans nous en rendre compte. Ce n’est que bien plus tard, alors que le chemin pris fin à l’orée d’un champ de maïs que nous comprîmes notre erreur. Nous retroussâmes chemin quelque temps, suivîmes une autre voie qui ne mena nulle part puis nous réalisâmes que nous étions tous les trois bien trop exténués pour oser ré-entreprendre l’ascension jusqu’au village où nous nous étions probablement trompé de chemin. Nous pouvions apercevoir le fleuve ce qui signifiait que la route n’était sans doute pas si loin…

RS Chinese House in YunnanTant pis pour le chemin! Nous décidâmes de couper “a travers”. A travers champs de maïs donc, de petits bosquets au sol boueux et glissant peuplés d’araignées gigantesques qui, si l’on ne regardait pas bien devant soit, se retrouvait souvent en plein sur notre visage, ce qui nous causa maintes chutes et tout autant d’exclamations, a travers des “champs” de roches et de cailloux roulants entrecoupé d’herbes hautes, toujours en pente raide, ce qui nous obligeait bien souvent à lentement, lentement progresser sur les fesses, déstabilisés par nos lourds sac à dos. Si l’on souhaitait encore une petite tranche d’aventure… nous étions servis ! Patrick et moi en rions plutôt, Alice un peu moins, les araignées n’étant apparemment pas ses meilleures amies. C’est avec des rugissements de joie que nous atterrissâmes finalement sur le macadam, ne l’embrassant pas, mais presque. Nous venions d’errer dans la montagne pendant 3 heures. Nous stoppâmes une voiture pour nous déposer au village de l’entrée qui n’était au final vraiment pas très loin… Nous dévorâmes des plats d’aubergine grillées, de tofu et d’omelettes au tomates accompagnés, bien sur, de riz comme des affamés (que nous étions!) puis Alice et moi embrassèrent Patrick qui se rendait vers le sud alors que nous souhaitions nous diriger vers Shangri-la, à la frontière de la région du Sichuan. Nous arrêtâmes un bus qui s’avéra être peuplé d’une équipe de Basketteurs se rendant vers Shangri-la. Le voyage fut plutôt cocasse et les joueurs sociables et loufoques, communiquant grâce aux quelques mots de Chinois d’Alice et au langage de signes… Étrange de soudain se retrouver face à des chinois immenses et baraqués !

Une fois arrivés en ville l’un des joueurs nous dirigea vers la vieille ville, sous le vent glacial de haute altitude, et nous trouvâmes une auberge où nous écrouler pour un sommeil due-ment mérité.

RS Shangri-la  streetShangri-la avait des airs de Tibet, et je réalisai que je me trouvais déjà à la frontière de l’Himalaya. Les gens y avait le teint plus cuivré, du à l’ardeur du climat. On y trouvait des temples bouddhistes, des stupas sur les places, et des drapeau de prières accrochés un peu partout. Alice et moi y restâmes quelques nuits à parcourir les petites rues tranquilles puis elle pris un avion pour Shanghai et je me dirigeais vers le Nord et la région du Sichuan, réputée pour être presque plus tibétaine que le Tibet depuis l’invasion chinoise… Impossible en effet de se rendre librement dans la région tibétaine, il vous faut un permis spécial, faire partie d’un groupe avec un guide et en payer le prix fort. Je préférais donc me rendre directement au Nepal, le Tibet sera pour autre autre fois… Adieu la chine ! Ce fut un vrai plaisir oculaire et culinaire. Maintenant : en route vers la mythique Katmandou.

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Hunan, Guizhou, Guangxi and Yunnan Provinces: My journey in south-west China.

RS Fenghuang 2To reach Zhangjiajie, the closest city from the famous Wulingyuan National Park, I spent about 15 hours sitting in the third class of a slowly but surely racing train across China. Whenever I claim wanting to book the third class (or “hard seat”) for trips longer than 10 hours, mainly at night, people look at me with wide eyes. “You’re sure?” …”Of course I’m sure!” Okay, the two rows of seats around a small table that is shared betwin four or six people are not the most comfortable I’ve ever seen. Sure, the blinding light stays on all night long. Right, the number of passengers talking (including those whom do not have a seat and are standing or squatting in the aisles and around the stinky toilets) added to the smartphones’ music product a noise level sometimes almost unbearable. True, it is not uncommon to have to endure the smoke of a cigarette, some nasty coughing or an air-con either absent or far too strong. But hey, it is the most economical means of transportation in China! Beleive me though, it’s really not as bad as it seems. I can even endure it relatively well thanks to my survival kit: ear plugs / inflatable pillow / sleeping bag-cocoon … and a lot to read. Right now, Im using the spare time to write this article. And I often come across friendly neighbors: we share our food, play cards, try a tiny conversation.

RS Rice terraces in BashaOnce I stepped into the region of Hunan, the scenery became much greener, more mountainous, beautiful. This ubiquitous greenery wouldn’t disappear all along my exploration of the Southwest regions. The Wulingyuan National Park was no exception. It is known for having been James Cameron´s inspiration for the floating islands of Pandora in his movie Avatar and although the truth of this rumor is more than doubtful, I quickly understood why one could be mistaken. The erosion phenomenon that created these peaky rock formations is quite stunning. Why, here rather than anywhere else, such a surreal rendering? The magic of the place is conducive to the imagination and it would seldom be surprising to see fairies, genies or dragons suddenly emerge on the horizon.

Obviously, such a spectacular spot does not remains unknown, and the “National Park” isn’t too far from turning into “Amusement Park.” Everything has been installed, organized, signalised to welcome trouble-free the hordes of tourists, mostly Chinese, whom come through the doors each day and flickers on each and every part of this immense park thanks to the coming and going of the countless buses. A well oiled machinery. The admission is valid for 3 days and in the evening most visitors return to Zhangjiajie to spend the night. However, I found a little hostel inside the park and therefore spent four days and three nights in total immersion, climbing and descending thousands of steps, meeting some quite strange bugs and trying, with great difficulty, to get away from the signposted trails, beaten and beaten again by the soles of thousands of daily visitors.

I then went a little further south to the center of Fenghuang, where beautiful old buildings on stilts and ancient bridges framed the river. I had caught a bad cold because of the air conditioning in the hostel so I took a little rest in this charming town for a short week, waking up every morning marveled by the enchanting view of the river.

RS Old men chilling in ZhaoxingFor my next stop, I decided to venture into smaller villages in the region of Ghuizou. According to wikipedia, the Ghuizou Province is known for not having 3 penny in its pocket, 3 patch of arable land nor 3 days of sunshine per year. Super …! I must have been lucky since it did not rain at all during the week I was there, and I ate as well as anywhere else. It is true though that the region seemed poorer than the ones I had previously visited, but mass tourism had, however, already appeared. I went to Basha, a small village of Tang minority where men and women still wore traditional clothes and were living of agriculture in stilts houses completely wooden built except for the tile roofs.

A few hundred miles away, I encountered the Dong minority village of Zhaoxing. A secluded place where time seemed to have lapse … Well, almost. In the recent years, the villagers watch arrivals of tourists groups in search for authenticity and began to develop a business in accordance. During my visit, the streets of Zhaoxing were in full renovation, cultivating a “neo-old” look, filled with boutiques of traditional (or not) jewelery, guesthouses and Western-like restaurants, as it now seems be the case almost everywhere in China, unfortunately…? I have to admit that it did not prevent me from admiring the somewhat folkloric charm of the village and in a corner of my mind there was this little voice reminding me that I also was, after all, one of these god damned tourists.

The famous town of Yangshuo quite obviously made no exception to the rule. Site of inspiration for many Chinese artists and poets, it is on the classic “Beijing-Xian-Shanghai-Yangshuo” tour and even had a wide pedestrian walkway called “West Street” including everything a tourist might need (or might think needing). Anyway, the surrounding Sugarloaf mountains makes it really worth a visit: perfect place for cycling, hiking and swimming in the Li River. There I even experienced the first Karaoke session of my life! Two Irish, two British, one Australian, one American, as many different English accents breaking their voices down and a Chinese dude questioning the identity of Lady Gaga made it quite an interesting experience.

RS Wulingyuan national park 3Time passes, as usual, the sun never ends burning, there is more rice than one could dream of and the internet flow is worse than ever. (understand here my excuse for the delay of this article… Ehum.) I arrived about a week ago in the region of Yunnan, where I was greeted by the smiling residents of a beautiful eco-farm community. I might crash there a while to -among other things- pick up a few beans and learn how to make noodles, happily lost in the middle of nowhere. Chillax.




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RS Fenghuang 2Pour rejoindre Zhangjiajie, la ville la plus proche du célèbre Parc National de Wulingyuan, je passai 15 heures assise en troisième classe d’un train filant lentement mais sûrement à travers la Chine. A chaque fois que j’affirme vouloir prendre la troisième classe ou « hard seat » pour des trajets de plus de 10 heures, souvent de nuit, on me regarde avec des yeux ronds. « T’es sure ? » « Bien sur que je suis sure ! » D’accord, les deux rangées de banquettes autour d’une petite table que l’on partage à quatre ou six ne sont pas des plus confortable que je connaisse. Certes, la lumière aveuglante reste allumée toute la nuit. Okay, le nombre de passagers qui discutent (en incluant ceux qui n’ont pas de place assise et se trouvent debout ou accroupis dans les allées et autour des toilettes odorantes) ajouté aux smartphones et à la « musique d’ambiance » du train produit un volume sonore parfois à la limite du supportable. Enfin, c’est vrai, il n’est pas rare de devoir endurer la fumée d’une cigarette, quelques crachats ou une climatisation soit absente, soit trop poussée. Mais, heh, est le moyen de transport le plus économique en chine ! Je vous rassure, ce n’est vraiment pas aussi terrible que cela en à l’air. Je le supporte même relativement correctement grâce à mon kit de survie: Bouchons pour oreilles / oreiller gonflable / sac de couchage-coccon… et beaucoup de lecture. Là tout de suite, j’en profite même pour peaufiner cet article. Souvent, je tombe sur des voisins sympathiques : on partage nos provisions, joue aux cartes, tente un semblant de discussion.

RS Rice terraces in BashaUne fois entrée dans la région du Hunan, les paysages devinrent plus verts, plus montagneux, magnifiques. Cette verdure omniprésente ne me quittera pas tout du long de mon exploration des régions du Sud-Ouest. Le parc naturel de Wulingyuan ne fit pas exception. Il a pour réputation d’avoir été l’inspiration de James Cameron pour les îles flottantes de Pandora dans son film Avatar et bien que la véracité de cette rumeur soit plus que douteuse, je compris rapidement que l’on pu s’y méprendre. Le phénomène d’érosion à l’origine de ses formations rocheuses en pic y est bluffant. Pourquoi, à cet endroit plus qu’un autre, un rendu si surréaliste ? La magie de l’endroit est propice à l’imagination et l’on ne s’étonnerait presque pas de voir des fées, génies et autres dragons soudain surgir à l’horizon. Évidemment, un endroit si spectaculaire ne demeure pas inconnu, et le « parc naturel » prend vite des airs de « parc d’attraction ». Tout à été installé, organisé, fléché pour un accueil sans vagues des hordes de touristes, principalement chinois, qui en franchissent les portes chaque jours et vacillent de part et d’autres de cet immense parc à l’aide de l’allée et venu des mini-bus. L’entrée est valable pour 3 jours et plupart des visiteurs retournent à Zhangjiajie le soir venu pour y passer la nuit. Je trouvai cependant une auberge de jeunesse à l’intérieur du parc et passai donc quatre jours et trois nuits en total immersion, montai et descendais des milliers de marches, rencontrai des insectes étranges et tentai, avec grande difficulté, de m’éloigner des sentiers signalisés, battus et rebattus par les semelles des milliers de visiteurs journaliers. Je me rendis ensuite un peu plus au sud, vers le centre-ville de Fenghuang, ou de superbes vieilles bâtisses sur pilotis encadraient un fleuve traversé par d’antiques ponts. J’avais attrapé un mauvais rhume à cause de la climatisation dans l’auberge et je me reposai donc dans cette jolie ville une petite semaine, m’émerveillant chaque matin de la vue enchanteresse du fleuve. Pour la prochaine étape, je décidai de m’aventurer dans de plus petits villages dans la région du Ghuizou. Selon wikipedia, le Ghuizou est connu pour ne pas avoir 3 sous en poche, 3 lopin de terre cultivable et 3 jours de beau temps par an. … super ! Je devais être bien tombé puisse qu’il ne plut pas du tout durant la semaine où je m’y trouvai, et j’y mangeai aussi bien qu’ailleurs. Il est vrai que la région avait l’air un peu plus pauvre que celles que j’avais visitées auparavant, mais le tourisme de masse y avait néanmoins déjà fait son apparition. Je me rendis à Basha, un tout petit village de minorité Tang ou les hommes et les femmes portaient encore quotidiennement un costume traditionnel et vivaient de l’agriculture dans des maisons en pilotis complètement construites en bois à l’exception des toits de tuiles. A quelques centaines de kilomètres de là, le village Zhaoxing de la minorité des Dong. Un endroit reclus ou l’écoulement du temps semblait s’être arrêté… Ou presque. Ces dernières années, les villageois ont vu arriver des groupes de touristes en quête d’authenticité et ont commencé à développer un business en concordance.

RS Old men chilling in ZhaoxingLors de ma venue, les rues de Zhaoxing étaient en pleine rénovation, se cultivant un look « neo-ancien », parsemées de boutiques de vêtements et bijoux traditionnels (ou pas), de guesthouses et de restaurants au menus occidentaux, comme cela semble maintenant être le cas presque partout en Chine… Malheureusement ? Cette constatation ne m’empêchai pas d’admirer le charme pittoresque du village et je gardai encré dans un coin de ma tête le fait que j’étais moi aussi, après tout, l’une de ces sacrés touristes. La célèbre ville de Yangshuo ne fit bien sur pas exception à la règle. Lieu d’inspiration de nombreux artistes et poètes Chinois, elle figure sur le circuit touristique classique « Pékin-Xian-Shangai-Yangshuo » et comprends même une grande allée piétonne appelée « Rue occidentale » comprenant tout ce dont le touriste-lambda pourrait avoir besoin (ou non). Les montagnes environnantes en pain de sucre valaient tout de même vraiment le détour : un endroit parfait pour balades à vélo et baignades dans la rivière Li. J’y ai même expérimenté la première séance Karaoke de ma vie ! Deux irlandaises, deux anglais, une australienne, une américaine, autant d’accents différents se cassant la voix et un chinois se questionnant sur l’identité de Lady Gaga.

RS Wulingyuan national park 3Le temps s’écoule, comme à son habitude, le soleil n’en fini pas de cogner, le riz coule à flot et le débit d’internet est pire que jamais. (Comprendre ici la raison du retard de cet article… humhum) Me voici arrivée depuis quelques jours dans la région du Yunnan ou j’ai été accueillie par les résidents souriants d’une ferme communautaire écolo. Je pense y rester quelque temps pour, entre autres, récolter deux trois haricots et apprendre à faire des nouilles, paumée au milieu de nulle part. Normal quoi.



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Chinaaaaaaaaaaah ! First Impressions.

old pingyao streetsSorry it took so long to give you news … but it is sometimes hard to write on a moving planet! Hehehe.

I was welcomed in China by a group of Dinosaurs (… statues of Dinosaurs) scattered on both sides of the road just after the Mongolian border. When I arrived in the first city, Hohhot, barely out of the bus and making my first steps in the main street a small giggle crisis inadvertently took me. My senses were besieged by these great colorful characters plastered everywhere, the fruit stands, strange octopus or chicken feet skewers, the smiles and surprised looks that I produced on my way, the choking noises and the throbbing heat. China! Holy cow ! The road and my feet had eventually brought me to China. Alright.

street food in muslim street Xi'anI was amused to see that a single attempt of conversation with a taxi driver could gather a small group of onlookers around us, attending the scene with curiosity as if it were some street show. I quickly came to realize that China really was a world apart with a completely different culture and that the language of signs and imitations that was helping me well so far had suddenly become incomprehensible. So I got used to walk around with my little “images guide” and a notebook with a few key phrases written in with Chinese characters by the first couchsurfer I met there. I was super excited by the varied, fairly healthy and very cheap food after one month spent in Mongolia … where it was just the opposite. Here: cucumbers, spinach, mushrooms and tofu aplenty, all cooked in a wok with chili soy sauce served with a bowl of sticky rice and watermelon juice. I practiced using chopsticks.

As you probably know, China is a rather large country. Even with a 3-month visa I knew I would be able to explore only parts of it. So I decided to focus on the southwest, getting there by bus and train from Inner Mongolia and making several stops on my way while avoiding the East Coast and its megacities.
giant statue yunyangI began this Chinese journey with the city of Datong, its city center was in full reconstruction in order give it a (fake) old style and attract more tourists. One hour away from town ranged the Buddhist caves of Yunyang, where statues of Buddhas, Bodhisattvas and deities of Indian inspiration had been dug in the sand of a rocky mountain around 1600 years ago. Some of the statues were over 15 meters and it was a profoundly impressive place.

Then I reached a very old and very small village carved into hills near the Yellow River of which most of the population had long since migrated to the comfort of a city with running water and now only older people lived there. I got refilled with calm and serenity, facing an incredible scenery. Then I went to Pingyao, of which the well-preserved city center has undergone little changes since the Ming Dynasty and gave an idea of ​​what would have been a Chinese city about 400 years ago.

cave dwellings village with yellow river viewsXi’an and its famous terracotta warriors where also a place I really want to stop by on my way. I was lucky enough to be hosted there by a lovely couchsurfer … One of my favorite things about couchsurfing is that, although you can dissect the profile of a member, you never really know in advance what their place is gonna be like. Of course, as long as I have a roof over my head, the place does not matter so much. I happened to be staying in real “travelers squats” with sleeping bags spread over every inch of floor or in a hammock in the 20th floor of a Muscovite tower, on the floor of apartments without running water or electricity or else in a deserted villa on a peninsula on the Nile… When Mohan opened the door of her house, I had the intuition that I would be treated like a princess. Her mother greeted me with a big smile in her Rococo-like living room while Mohan handed me a cup of rose tea with honey and offered me plate of juicy peaches. She told me I could stay as long as I wanted and I happily took this advantage to have a break and recharge my batteries a little after this first trimester of travel toward the sunrise. Small yoga sessions and long reading sessions were shedduled during this week, interspersed with very good food and equally good discussions about France and China with Mohan and her family.

sitting terracota warriorDespite the very different customs (and sometimes somewhat … surprising! for us westerners), very fragrant squatting public toilets whose walls are often a series of low walls without doors, throat clearing before spitting that take you by surprise, the ubiquitous full volume music and busy telephone discussions, cigarettes lit on buses or trains or anywhere and such, I smile or groan inwardly and continue to rejoice to the warm, welcoming and engaging Chinese people, delighted to see a foreign face, often generous and ready to mutual aid beyond the language barrier.

Next step: The Zhangjiajie Natural Park in Hunan Province and its landscapes worthy of Avatar’s Pendora, and I promise you this time I will not let nearly a month pass before I give you some more details!

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old pingyao streetsDésolée d’avoir mis autant de temps à donner de mes nouvelles… mais ce n’est pas si évident d’écrire sur une planète en mouvement ! Hehehe.

J’ai été accueilli en Chine par une troupe de Dinosaures (…de statues de Dinosaures) parsemés de part et d’autre de la route juste après la frontière Mongole. Lors de mon arrivée dans la première ville, Hohhot, à peine sortie du bus et faisant mes premiers pas dans la rue principale une petite crise de gloussements me pris par inadvertance. Mes sens furent assiégés par ces grands caractères colorés placardés partout, ces stands de fruits, de brochettes étranges de poulpe ou de pieds de poules, ces sourires et regards étonnés que je produisais sur mon passage, ces bruits suffocants et cette chaleur lancinante. La Chine ! Sacré nom d’une pipe ! La route et mes pieds avaient fini par m’amener jusqu’en Chine. Alright.

street food in muslim street Xi'anJ’étais amusée de voir qu’une simple tentative de conversation avec un chauffeur de taxi pouvait rassembler un petite troupe de badauds autours de nous, assistant à la scène avec curiosité comme s’il s’agissait d’un spectacle de rue. Très vite je me suis rendu compte que la Chine était un monde à part avec une culture complètement différente et que le langage de signes et d’imitations qui ne me réussissait pas trop mal jusqu’ici était soudain devenu incompréhensible. J’ai donc pris l’habitude de me promener avec mon livre d’illustrations ainsi qu’un carnet avec quelques phrases clés écrites en caractères chinois par ma première rencontre couchsurfeuse. Je me réjouissais de la nourriture très variée, plutôt saine et très bon marché après 1 mois passé en Mongolie … où c’était tout le contraire. Ici: concombres, épinards, champignons et tofu à profusion, le tout cuisiné en wok avec une sauce soja pimentée et servi avec un bol de riz collant et un jus de pastèque. Je m’entrainai au maniement des baguettes.

Comme vous le savez sans doute, la Chine est un pays relativement grand. Même avec un visa de 3 mois je savais ne pouvoir en explorer qu’une partie. Je décidai donc de privilégier le sud-ouest, m’y rendant en bus et train depuis la Mongolie intérieure en faisant plusieurs arrêts, tout en évitant la cote Est et ses mégalopoles.
giant statue yunyangJe commençai donc ce périple chinois par la ville de Datong, dont le centre ville était en complète reconstruction afin lui donner un (faux) style ancien et attirer plus de touristes. A 1h de la ville se situaient les grottes bouddhistes de Yunyang, où des statues de Bouddhas, Bodhisattva et de déité d’inspiration Indienne avaient été creusées dans le sable rocheux d’une montagne il y a environs 1600 ans. Certaines de ses statues mesuraient plus de 15 mètres et c’était un endroit vraiment impressionnant.
Je me rendais ensuite dans un très ancien et tout petit village creusé dans les collines près du Fleuve Jaune dont la plupart de la population avait depuis longtemps migré vers le confort d’une ville offrant l’eau courante et qui n’était maintenant peuplé que de vieilles gens. J’y fis le plein de calme et de sérénité face à d’incroyables paysages. Puis à Pingyao, dont le centre ville très bien conservée n’a subit que peu de changement depuis la dynastie Ming et donnait une idée de ce que devait être une ville chinoise il y a 400 ans.

cave dwellings village with yellow river viewsJe me devais de faire un tour du coté de chez Xi’an afin de voir les célèbres guerriers en terre cuite. J’eus la chance d’y être hébergée par une adorable couchsurfeuse… Une des choses que je préfère avec couchsurfing c’est que, bien que l’on puisse décortiquer le profil d’un membre, on ne sait jamais vraiment à l’avance là ou l’on va tomber. Bien sur, tant que j’ai un toit au dessus de ma tête l’endroit ne m’importe pas tellement. Il m’est arrivé de dormir dans de véritables «squats pour voyageurs» avec des sacs de couchages étalés sur chaque centimètre de plancher ou bien dans un hamac au 20ième étage d’une tour Moscovite, dans une villa déserte sur une péninsule sur le Nil ou encore à même le sol dans des appartements sans eau ni électricité. Quand Mohan m’ouvrit la porte de chez elle, j’eus l’intuition que j’y serait traitée comme une princesse. Sa mère m’accueillit avec un grand sourire dans son salon aux allures Rococo tandis que Mohan me mis une tasse de thé à la rose et au miel entre les mains et m’offrit un plateau de pêches juteuses. Elle me dit que je pouvais rester aussi longtemps que je le souhaitais et j’en profitai allègrement afin de faire une pause pour me ressourcer un peu après ce premier trimestre de voyage vers le soleil levant. Petites séances de Yoga et longues séances de lecture furent au programme durant cette semaine, entrecoupées par de très bons repas et toutes aussi bonnes discussions sur la France et la Chine avec Mohan et sa famille.

sitting terracota warriorMalgré les coutumes bien différentes (et parfois quelque peu … surprenantes ! pour nous autres occidentaux), les toilettes publiques « à la turque » très odorantes dont les murs ne sont bien souvent qu’une succession de murets bas sans portes, les raclements de gorge précédents un crachat qui vous prennent par surprise, la musique à plein volume omniprésente et les discussions téléphoniques animées, les cigarettes allumées dans les bus ou les trains ou n’importe où, les files d’attentes qui prennent des airs de « troupeaux d’attente » où doubler n’est pas un problème, je souris ou râle intérieurement et continu de me réjouir de l’accueil bienveillant et avenant des chinois, ravis de voir un visage étranger, souvent généreux et prêts à l’entre-aide au delà du gouffre de la langue.

Prochaine étape : Le parc Naturel de Zhangjiajie dans la province de Hunan et ses paysages dignes de la Pandora du film Avatar, et je vous promet cette fois ci de ne pas laisser passer presque un mois avant de vous en parler plus en détail !

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